Minería, Geología y Sociedad

Los minerales que el hombre extrae de la tierra pueden ser clasificados en Minerales metalíferos, Minerales no metalíferos, Rocas ornamentales, Gemas y Combustibles minerales.

Por Eduardo O. Zappettini

Los yacimientos o depósitos minerales son ocurrencias de minerales que por su tamaño y concentración (“ley”) pueden en determinadas circunstancias ser explotados con beneficio económico.

Los yacimientos minerales están genéticamente asociados a rocas sedimentarias (Minerales no metalíferos: caliza – arcillas – sal – fosfatos; minerales metalíferos: hierro – cobre – oro aluvional; combustibles minerales: carbón, petróleo, uranio), a rocas ígneas (minerales metalíferos: cobre – oro – plata – plomo – zinc – estaño – platino – níquel…; rocas ornamentales: granito – pórfido patagónico) o a rocas metamórficas (minerales no metalíferos: grafito; rocas ornamentales: mármol).

La explotación de los yacimientos puede realizarse a cielo abierto (en general la explotación de rocas o minerales industriales, en canteras, o de minerales metalíferos, mediante open pits) o mediante laboreo subterráneo (minerales industriales o metalíferos).

La Geología tuvo su desarrollo durante los siglos XIX y XX con el fin de estudiar y comprender la naturaleza del planeta tierra, su historia y los procesos que ocurrieron durante su evolución. Como ciencia aplicada es imprescindible para orientar la búsqueda de minerales de interés económico a partir de una adecuada caracterización de los yacimientos conocidos. Utiliza para esta búsqueda de minerales de interés económico a partir de una adecuada caracterización de los yacimientos conocidos. Utiliza para esta búsqueda herramientas de ciencias afines como la geofísica (que estudia las propiedades físicas de la tierra y los minerales, como magnetismo, conductividad, etc.) y la geoquímica (que estudia la composición química, distribución de los elementos y su dispersión en el medio natural).

Algunos rasgos de la economía mineral son la existencia localizada de los yacimientos, el agotamiento de los mismos a raíz de su explotación, ya que cada yacimiento tiene reservas limitadas, y la dificultad de su hallazgo, lo que conlleva el concepto de inversiones de riesgo en minería. Por otra parte la explotación de los minerales tiene un costo variable según la profundidad del yacimiento. Finalmente cabe destacar que hay minerales reciclables, esto es que luego de su uso pueden ser recuperados para ser nuevamente utilizados (por ejemplo el cobre, el hierro, el oro) y otros son no reciclables, es decir que son consumidos durante su utilización, por ejemplo los combustibles minerales.

El uso de los minerales domina todos los aspectos de las sociedades antiguas y modernas. Ha sido y es un constituyente esencial de la expresión artística, desde la escultura que usa rocas y metales, la pintura, que utiliza pigmentos minerales hasta la música que requiere de metales para la fabricación de instrumentos musicales. El uso de rocas y minerales es esencial como instrumento para la expresión religiosa de las comunidades, estando su uso extendido desde la construcción de templos hasta la de instrumentos rituales. Las gemas, en joyería, son símbolo de poder. Los minerales son esenciales en la industria de la construcción, donde metales, minerales industriales y rocas son parte de cada uno de los objetos que nos rodean: desde los edificios, hasta el mobiliario. El avance tecnológico aprovecha las propiedades de los elementos químicos y sus combinaciones o aleaciones: desde el silicio utilizado en electrónica, el titanio y otras aleaciones y los materiales cerámicos para la industria de la aviación y la aeronáutica, hasta el uranio y otros elementos radioactivos para la tecnología nuclear. Finalmente hoy el hombre es consciente que por la sobreexplotación agrícola se requiere compensar a los suelos de los nutrientes que las plantas utilizan para su crecimiento; así los minerales entran también en la cadena alimenticia y son cada vez más utilizados como fertilizantes, micronutrientes y acondicionadores del suelo.

Durante la historia de la civilización el desarrollo de la minería, como actividad económica para la provisión de materias primas para la sociedad ha jugado un papel esencial en asuntos de alcance mundial, influyendo en las condiciones sociales de las comunidades donde esta tiene lugar y en sus condiciones económicas. Ha sido y es un factor de desarrollo, pero también de guerras por el dominio de los recursos naturales no renovables. Fue el origen de conquistas, colonizaciones y movimientos migratorios.

En definitiva, el hombre ha necesitado, necesita y necesitará de los minerales: para crecer y para expresarse. Los minerales de interés económico son así una de las posesiones más valiosas pero efímeras de una nación. Su explotación puede ser compatible con la preservación del medio ambiente y debe realizarse buscando un equilibrio entre el interés privado y el interés público.

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